Los cinco objetivos cósmicos que mostrará el telescopio James Webb – Ciencia – Vida


A finales del año pasado, el 25 de diciembre, el Telescopio Espacial James Webb (JWST, por sus siglas en inglés), se embarcó en una travesía que lo llevó a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra. Desde esa posición estratégica, en lo que se conoce como el punto de Lagrange (L2), el observatorio fue sometido a procesos de calibración, enfriamiento y alineación durante los últimos seis meses, todos supervisados cuidadosamente desde la Tierra para garantizar el máximo de precisión.

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Telescopio James Webb

El JWST con su parasol extendido en pruebas antes de su lanzamiento.

Después de una larga espera y de algunas imágenes que como abrebocas la Nasa ha presentado al público en los últimos meses, finalmente hoy se conocerán a las 9:30 a. m. (hora colombiana) las primeras observaciones, unas postales que prometen presentar una mirada del universo nunca antes vista. 

Para ello un comité internacional conformado por representantes de la agencia espacial estadounidense, la Agencia Espacial Europea, la Agencia Espacial Canadiense (CSA) y del Space Telescope Science Institute eligió cinco objetivos cósmicos para fijar en ellos la vista de sus instrumentos. Sobre estos lejanos objetos cósmicos conoceremos hoy una nueva mirada que permitirá revelar secretos alrededor de ellos, sobre el origen del universo en general, y quizá la respuesta a si existen otros planetas habitables como la Tierra. Los objetivos cósmicos son:

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Nebulosa Carina

Es una de las nebulosas más grandes y brillantes del cielo, ubicada aproximadamente a 7.600 años luz de distancia en la constelación austral de Carina. Las nebulosas son viveros estelares donde se forman las estrellas. La Nebulosa de Carina alberga muchas estrellas masivas, varias veces más grandes que el Sol.

WASP-96b (espectro)

Se trata de un planeta gigante fuera de nuestro Sistema Solar, compuesto principalmente de gas. El planeta, ubicado a casi 1.150 años luz de la Tierra, orbita su estrella cada 3,4 días. Tiene aproximadamente la mitad de la masa de Júpiter y su descubrimiento se anunció en 2014.

Nebulosa del Anillo Sur

El Anillo Sur, o la nebulosa de ‘Ocho Explosiones’, es una nebulosa planetaria: una nube de gas en expansión que rodea una estrella moribunda. Tiene casi medio año luz de diámetro y se encuentra aproximadamente a 2.000 años luz de la Tierra.

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Quinteto de Stephan

A unos 290 millones de años luz de distancia, el Quinteto de Stephan está en la constelación de Pegaso. Se destaca por ser el primer grupo compacto de galaxias jamás descubierto. Cuatro de las cinco galaxias dentro del quinteto están encerradas en una danza cósmica de repetidos encuentros cercanos.

SMACS 0723

Los cúmulos de galaxias masivos en primer plano magnifican y distorsionan la luz de los objetos detrás de ellos, lo que permite una visión de campo profundo tanto de las poblaciones de galaxias extremadamente distantes como de las intrínsecamente débiles.

El lanzamiento de estas primeras imágenes marca el comienzo oficial de las operaciones del JWST que continuarán explorando los temas científicos clave de la misión. Los equipos de investigadores alrededor del mundo ya han solicitado tiempo para usar el telescopio a través de un proceso competitivo, en lo que los astrónomos llaman su primer ciclo o primer año de observaciones.

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La Nasa recibió más de 1.000 propuestas de observación, de las cuales fueron escogidas 286 para la que será la primera de varias rondas de estudios. Proyectos que fueron dados a conocer en el primer semestre de 2021, y entre los que también se encuentra una cuota colombiana por cuenta de astrofísicas como María Claudia Ramírez y Sofía Rojas, quienes serán investigadoras principales dentro de sus equipos.

Lo que no significa que los investigadores que se quedaron por fuera de estas convocatorias no vayan a tener acceso a los datos del Webb. Para ellos, la Nasa ha establecido una serie de programas denominados Early Release Science, que utilizan todos los instrumentos del observatorio y recorren varios casos científicos, con datos que serán públicos desde el primer día en que sean observados y procesados.

La primera imagen

Nasa imagen James Webb

Imagen del James Webb, de la Nasa.

Como un acto previo a la presentación de la serie completa de las primera imágenes del James Webb, el presidente Joe Biden fue el encargado de dar a conocer ayer la primera de ellas en un evento en la Casa Blanca en Washington en el que participaron la vicepresidenta Kamala Harris y directivas de las agencias espaciales involucradas en la colaboración internacional.

Se trata de la imagen infrarroja más profunda y nítida del universo distante capturada hasta la fecha. Conocida como el primer campo profundo de Webb, captura el cúmulo de galaxias SMACS 0723, uno de los cinco objetivos. La nitidez de los instrumentos del JWST permite apreciar múltiples detalles, entre ellos miles de galaxias, incluidos los objetos más débiles jamás observados en el infrarrojo.

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Según explicó Bill Nelson, el administrador de la Nasa, esta porción del vasto universo cubre un trozo de cielo de aproximadamente el tamaño de un grano de arena sostenido con el brazo extendido por alguien en el suelo. Apunta a unos 13.000 millones de años hacia atrás, dijo la agencia estadounidense, muy cerca de los 13,8 millones de años luz que se cree que tiene de antigüedad el universo; de esta manera, la imagen plagada de puntos de luz de varios tamaños muestra las primeras galaxias formadas poco después del big bang y presenta objetos de luz tenue que nunca habían sido observados.

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REDACCIÓN CIENCIA
*Con información de agencias



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