Dos hombres y dos mujeres, tres de la Nasa y una de la agencia europea ESA, viajaran este miércoles a la Estación Espacial Internacional (EEI) desde Cabo Cañaveral (Florida, EE.UU.), como una más de las “expediciones científicas rotativas” de la agencia espacial estadounidense.

La misión Crew-4 viajará a bordo de la cápsula Dragon Freedom de SpaceX, que será propulsada a la órbita correcta por un cohete Falcon 9 de la misma empresa, el cual está programado para despegar a las 15.52 hora local (07.52 GMT) de este miércoles 27 de abril y se espera que llegue a la EEI “poco más de 17 horas después”, según los responsables de la misión.

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A bordo de la cápsula viajarán los astronautas de la Nasa Kjell Lindgren, Robert Hines y Jessica Watkins, y la astronauta de la ESA Samantha Cristoforetti, de nacionalidad italiana, los cuales relevarán a una misión similar llegada en noviembre a la estación espacial.

Se prevé que los astronautas de la Crew-4 permanezcan unos seis meses en la EEI realizando investigaciones científicas y efectúen hasta dos caminatas espaciales para reemplazar los paneles solares de la veterana estación orbital. Los cuatro realizarán investigaciones en áreas como la ciencia de los materiales, las tecnologías de la salud y la ciencia de las plantas para prepararse para la exploración humana más allá de la órbita terrestre baja y beneficiar la vida en la Tierra.

Entre los más de 200 experimentos previstos hay estudios de materiales orgánicos, soluciones para enfermedades degenerativas de los ojos y sobre el envejecimiento de los sistemas inmunológicos, alternativas concretas a los efectos cardiorrespiratorios durante y después de una exposición prolongada a la microgravedad.

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“Para volar de manera segura con una tripulación hay que hacerlo paso a paso”, dijo Kathryn Lueders, directora de Misiones de Operaciones Espaciales de la agencia espacial estadounidense, en una rueda de prensa celebrada el martes. “Entonces, mañana por la mañana, esperamos que se pueda ver un paso realmente hermoso y pondremos a nuestra tripulación en órbita de manera segura”, añadió Lueders.

Una misión de relevo en la ‘Era Dorada’ 

El lanzamiento de la Crew-4 se atrasó varias veces debido a sucesivos aplazamientos de la partida de la EEI de la nave Dragon Endeavour con los cuatro astronautas de la misión Ax-1, la primera de carácter privado en llegar al laboratorio espacial.

La Ax-1 regresó a la Tierra el domingo 24 y el atraque al módulo Harmony de la EEI quedó libre para que la nave de Crew-4 se acople allí. La llegada a la EEI de la cápsula Dragon Freedom, con capacidad para transportar hasta siete personas, está prevista para las 20.55 horas del 27 de abril (00.55 GMT del jueves).

La Dragon Freedom, que cuenta con puertos USB como novedad, está recién salida de la factoría SpaceX, mientras que para el cohete Falcon 9, parte del cual es reutilizable, será su cuarto vuelo.

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Lindgren y Hines fueron asignados a la misión Crew-4 en febrero de 2021, Cristoforetti en marzo de 2021 y Watkins en noviembre de 2021. Según la Nasa, la tripulación decidió llamar a la cápsula “Freedom” en honor a “un derecho humano fundamental, y a la industria y la innovación que emanan del espíritu humano libre de trabas”, así como también para recordar a la misión de 1961 Freedom 7, la primera estadounidense que alcanzó el espacio.

Para Hines y Watkins será su primer vuelo espacial y el segundo para Lindgren y Cristoforetti. El administrador de la Nasa, Bill Nelson, dijo hoy que la actividad espacial en EE.UU. vive una “era dorada” como consecuencia de una alianza con empresas privadas como SpaceX, que ha permitido restablecer los vuelos de carga y tripulados desde suelo estadounidense a la EEI, que estuvieron suspendidos desde 2011 a 2020 por el fin del programa de transbordadores.

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Mencionó también las misiones espaciales de empresas privadas como la realizada por la compañía Axiom Space que este lunes regresó a la Tierra con cuatro astronautas privados que estuvieron 17 días en la EEI.

En un futuro no lejano, según Nelson, va a haber estaciones espaciales comerciales y al menos en teoría todo el mundo va a tener la posibilidad de viajar al espacio. El administrador asociado de la Nasa, Bob Cabana, fue más allá: “nuestra visión se está convirtiendo en realidad”. “Durante más de 21 años, los humanos han vivido y trabajado continuamente a bordo de la Estación Espacial Internacional, avanzando en el conocimiento científico y demostrando nuevas tecnologías que nos permiten prepararnos para la exploración humana a la Luna y Marte”, señaló la Nasa en el blog de la Crew-4.

EFE

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